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Cepa, variante, mutaciones y linaje: qué significa cada término para dejar de hablar sin saber

El hallazgo de la nueva variante desató interrogantes.

Con la confirmación de que en varios países ya está presente la infecciosa variante del coronavirus registrada por primera vez en Inglaterra, surgió también confusión respecto a los términos empleados para referirse a ella: ¿cepa, mutación, variante o linaje?

Todos los virus mutan constantemente, y cuando se los analiza o se los secuencia genéticamente a partir de las muestras tomadas en diferentes partes del mundo, se pueden identificar las características por las que aquellas mutaciones pueden agruparse en variantes o linajes.

En el marco de este tipo de análisis, se crean árboles filogenéticos, similares a los genealógicos, donde se expresan todos los "parientes" que se desprenden de un virus.

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En el caso del coronavirus, cada una de las ramas que surgen directamente de él se denominan "linajes". A fin de catalogarlos, se los designa con una serie de números y una letra del abecedario, teniendo en cuenta su orden de aparición y composición genética.

En el caso del coronavirus, el linaje B.1.1.7 identificado en Inglaterra tiene hasta ahora unas 23 mutaciones diferentes en su genoma. La principal es la que se desarrolla en la posición 501 de su código genético, donde el aminoácido asparagina (N) ha sido reemplazado por tirosina (Y).

Además de la variante inglesa, en Sudáfrica también fue identificada la variante 501Y.V2, que comparte la mutación en la posición 501 del código genético. 

¿Qué es una cepa?

En relación a las cepas, las dos más conocidas del coronavirus hasta ahora son la del SARS-CoV-2 hallado en Wuhan, China, desde finales de 2019; y la del SARS-CoV, que causa el síndrome respiratorio agudo severo o SARS.

Así, se le llama "cepa" a cada uno de los nuevos tipos o especies de coronavirus, por lo cual es impreciso decir que la identificada en Inglaterra sea una nueva cepa. 

Para que esto suceda, el virus tendría que experimentar una mutación drástica en su cadena genética. Es por eso que las vacunas desarrolladas hasta ahora son de utilidad para enfrentar el virus en todas sus variantes. 

 

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