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EPOC: causas, síntomas y por qué es importante un diagnóstico temprano

La enfermedad afecta a una gran cantidad de personas en todo el mundo.

La Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica, conocida por sus siglas como EPOC, es una patología pulmonar crónica común, prevenible y tratable que afecta a muchas personas en todo el mundo. De hecho, según datos de la Organización Mundial de la Salud (OMS), esta afección mata a una persona cada 10 segundos y para 2030 será la tercera causa más importante de mortalidad. Además, aproximadamente siete de cada diez casos de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (71%) se da en personas mayores de 30 años, siendo más frecuente en hombres que en mujeres.

Como el mes de noviembre se da el Día Mundial de la Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC), es importante aprovechar esta fecha para hablar sobre la enfermedad, generar conciencia y ver cómo se puede prevenir.

Causas

La EPOC evoluciona gradualmente, a menudo debido a varios factores de riesgo asociados, como son los siguientes:

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  • Exposición al tabaco por fumar o por exposición pasiva al humo.
  • Exposición profesional a polvos, humos o productos químicos.
  • Contaminación del aire en interiores: en los países de ingresos medianos y bajos donde los niveles de exposición al humo son elevados, se utilizan con frecuencia biocombustibles (madera, estiércol, residuos de cultivos) o carbón vegetal para la cocina y la calefacción.
  • Eventos en la vida fetal y los primeros años de vida, como el retraso del crecimiento intrauterino, la prematuridad y las infecciones respiratorias frecuentes o graves en la infancia, que impiden que los pulmones se desarrollen por completo.
  • Déficit de alfa-1 antitripsina, una enfermedad congénita rara que puede provocar EPOC a una edad temprana.

Los síntomas

La evolución de la EPOC es lenta y, por lo general, inicia sus síntomas entre la cuarta o quinta década de vida. Los síntomas más frecuentes son:

  • Dificultad para respirar o disnea.
  • Silbido al respirar.
  • Tos crónica con expectoración.
  • Sensación de presión en el pecho.
  • Coloración azulada de los labios.
  • Infecciones respiratorias frecuentes.
  • Fatiga o falta de energía para tareas que requieren de esfuerzo, como subir escaleras.
  • Inflamación de tobillos, pies y piernas como consecuencia de la retención líquida.

Debe sospecharse EPOC en una persona que presente los síntomas característicos de esta enfermedad. Como siempre, la consulta con el especialista es imprescindible, ya que hará el diagnóstico y solicitará los estudios que considere convenientes.

Con respecto al tratamiento, hay distintos tipos de medicamentos que, inhalados, pueden ayudar a reducir los síntomas y prevenir las exacerbaciones. Debido a que tienen diferentes mecanismos de acción, pueden administrarse en un solo inhalador que contiene varios fármacos, como por ejemplo, broncodilatadores, antiinflamatorios o corticoides.

En algunos casos también se requiere una intervención quirúrgica por la presencia de grandes burbujas de aire pulmonar o bullas o una cirugía para reducir el volumen pulmonar en pacientes con un enfisema predominante y hasta un trasplante pulmonar para mejorar la función respiratoria. Si bien la EPOC no tiene cura, su diagnóstico y tratamiento temprano son importantes para frenar el empeoramiento de los síntomas.

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